中小ものづくり企業だから出来るAI・IoT活用とは?
@北陸技術交流テクノフェア2021セミナーレポート

製造業での AI・IoT活用は待ったなしである。その実、足踏みしている企業も多い。「硬直化して新しい挑戦が困難な大企業よりも、トップダウンで新技術を取り入れ試行錯誤を繰り返せる環境にある中小企業の方が、デジタル化にとって有利です」と話すのは、「デジタル化による社会・産業構造転換」を専門とするデータのじかん主筆でありウイングアーク1st株式会社の大川真史氏だ。

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大川氏は、2021年10月15日に開催された北陸技術交流テクノフェア2021「中小ものづくり企業だから出来るAI・IoT活用」 と題した講演で、「町工場」と言われるような中小規模の製造業が取り組むデジタル化の豊富な事例をつぎつぎと説明した。

中小製造業で進むユニークなデジタル化事例

冒頭のパートで7社の実例が紹介されたが、象徴的な事例である抜き打ちプレス業のタカハシ(東京・荒川区 従業員5名)の例を取り上げたい。

IT を導入しようにも既存のパッケージが入れられない同社では、社長自ら大学院に通い COBOL を学習。製造とサプライチェーンマネジメントのシステムを自作した。しかし従業員であるご高齢のパートの皆さんはこれまでパソコンを使ったことが無いため、このシステムを使えなかった。

そこで作業、情報の入力をすべてバーコード入力にした。キーボードはエンターとバックスペース、数字キーだけを残して撤去。カーソルの移動は独自仕様のタッチパネルにした。このようなソリューションをベンダーが提案することはない。大川氏は「最適解は現場の人にしかわからない」と説明した。

デジタル化に必要な機能とツール例

デジタル化の結果が現場のアクションにつながらないのでは意味がない。現場のデータを上げて、つなげて、可視化して、知らせることで現場のユーザが判断し、自ら行動を起こすものでなればならない。 経営陣の姿勢として「若者がすぐ辞めない会社にする」など中長期的な視点からデジタル化を考える必要がある。デジタル化には想定外の効果があり、しくみをパッケージ化することで同業社に販売するなどビジネスの形が変わることも珍しくない。

デジタル化には試行錯誤がつきものだ。その途上でつかわなくなるものが多い。躊躇なく棄てるために安価な製品をつかうのが鉄則となる。

幸いなことに一昔前までは数百万円したセンサー類やツール類が数千円程度で入手可能となった。プログラミングコードもネットで無償公開されておりハードルは劇的に下がっている。

日本企業は紙ベースの業務が多いが、画像 AI (ABBY、Tegaki など)の発達により文字の手入力が不要になってもいる。BIツールをはじめとした可視化ツール(Ambient /MotionBoardなど) も含めた最先端のデータ活用・AI 技術は、いまやクラウドベースで無償もしくは格安で利用可能である。開発者向けのチュートリアルやライブラリの公開、実際の導入事例紹介などが公式サイトに用意されていることも一般的だ。

AI ・IoT 等デジタルツール導入の考え方、進め方

デジタルツール導入のすすめ方に関して「ベンダーに丸投げしないことが重要」と大川氏は強調する。

「現地・現場・現物を起点に工員中心に試行錯誤を進めることが大前提。ほっておいてもユーザーが使いつづけるプロダクトでなければ活きてきません。導入自体が目的になってしまっては本末転倒。ユーザに1回でも多く1日でも早くつかってもらい、フィードバックをもらうことが大切です」(同氏)。

欧米先進諸国と比較した際、他国でデジタル化の阻害要因となるのが通信インフラ整備の遅れや政府の後押しの欠如であるのに対し、日本では自社の風土がネックとなる傾向がある。失敗を恐れる余り、「枯れた技術」にしがみつき新しい技術に挑戦する機会が極端に少ない。この傾向は大企業や役所ほど顕著だが、トップダウン型の中小起業に関してはこの限りではない。

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